Apesar do acidente de Chernobyl ter causado grandes perdas e consequências para a Europa, devemos entender que a energia nuclear é ainda uma das formas mais limpas de se produzir energia. Mas compreender o que aconteceu em Chernobyl é extremamente importante para garantir que o desastre não se repita e mais vítimas sejam atingidas.

Quando foi o acidente de Chernobyl?

O acidente de 1986 na usina nuclear de Chernobyl, na Ucrânia, então parte da antiga União Soviética, é o único acidente na história da energia nuclear comercial a causar fatalidades por radiação. Foi o produto de um projeto de reator da era soviética severamente falho, combinado com erro humano. Muitas das circunstâncias subjacentes foram particulares ao reator de Chernobyl e à resposta do governo soviético.

Reator RBMK

O reator construído em Chernobyl é um reator RBMK, que nunca foi construído por nenhum país fora da URSS porque tinha características que foram rejeitadas em todos os lugares fora da União Soviética. A principal delas era a instabilidade inerente, especialmente na inicialização e desligamento.

Por causa da maneira como o reator usava grafite, onde os reatores americanos usam água, quando os operadores soviéticos tentavam reduzir a energia, o RBMK tendia a aumentar drasticamente a produção de energia. À medida que o superaquecimento se tornava mais grave, o poder aumentava ainda mais.

Os efeitos de saúde do desastre nuclear em Chernobyl

Trinta e uma pessoas morreram poucas semanas após o acidente devido à explosão inicial do vapor, exposição à radiação e queimaduras térmicas e uma devido a parada cardíaca.

Em 2018, o Comitê Científico das Nações Unidas sobre os Efeitos da Radiação Atômica (UNSCEAR) informou que o acidente também foi responsável por quase 20.000 casos documentados de câncer de tireoide em indivíduos com menos de 18 anos de idade no momento do acidente nos três países afetados, incluindo Bielorrússia, Ucrânia e Federação Russa. Isso ocorreu devido aos altos níveis de iodo radioativo liberado pelo reator de Chernobyl nos primeiros dias após o acidente.

O iodo radioativo foi depositado em pastagens consumidas por vacas que o concentraram no leite que foi posteriormente ingerido pelas crianças. Isso foi ainda mais agravado por uma deficiência geral de iodo na dieta local, causando mais acumulação de iodo radioativo na tireoide.

Tanto a AIEA quanto a UNSCEAR relatam que os estudos em saúde dos trabalhadores da limpeza não fornecem uma correlação direta entre a exposição à radiação e um aumento de quaisquer outras formas de câncer atribuíveis à exposição à radiação. No entanto, os efeitos psicológicos de Chernobyl permanecem generalizados e profundos, resultando em suicídios, abuso de álcool e apatia.

A maioria dos trabalhadores de emergência e pessoas que vivem em áreas contaminadas receberam doses de radiação de corpo inteiro relativamente baixas, de acordo com um estudo das Nações Unidas publicado em 2008. O estudo não encontrou evidências de aumento de cânceres sólidos, diminuição da fertilidade ou malformações congênitas. No entanto, há “alguma evidência de um aumento detectável” no risco de leucemia e catarata entre os trabalhadores que receberam doses mais altas de radiação quando envolvidos na recuperação no local. O monitoramento da saúde a longo prazo desses trabalhadores está em andamento.

Usina de Chernobyl

Chernobyl foi um dos maiores desastres causados pelo homem, e tem efeitos até hoje por toda a Europa. (Foto: Forbes)

O que aconteceu no reator de Chernobyl?

O acidente, que ocorreu no reator 4 da usina no início da manhã de 26 de abril de 1986, resultou quando os operadores agiram em violação aos procedimentos da usina. Os operadores operavam a planta em potência muito baixa, sem as devidas precauções de segurança e sem coordenar ou comunicar adequadamente o procedimento com o pessoal de segurança.

Os quatro reatores de Chernobyl eram reatores pressurizados de água do projeto RBMK soviético, ou Reactor BolshoMoshchnosty Kanalny, que significa “reator de canal de alta potência”. Projetados para produzir plutônio e energia elétrica, eram muito diferentes dos projetos comerciais padrão e empregavam uma combinação única de um moderador de grafite e refrigerante de água.

Os reatores eram altamente instáveis ​​em baixa potência, devido ao design da haste de controle e ao “coeficiente de vazão positivo”, fatores que aceleravam a reação em cadeia nuclear e a produção de energia se os reatores perdessem água de resfriamento.

Todos esses fatores contribuíram para um aumento incontrolável de energia que levou à destruição de Chernobyl 4. A oscilação de energia causou um aumento repentino de calor, que rompeu alguns dos tubos de pressão contendo combustível.

As partículas de combustível quente reagiram com água e causaram uma explosão de vapor, que levantou a cobertura de 1.000 toneladas métricas da parte superior do reator, rompendo o restante dos 1.660 tubos de pressão, causando uma segunda explosão e expondo o núcleo do reator ao meio ambiente . O fogo ardeu por 10 dias, liberando uma grande quantidade de radiação na atmosfera.

A usina de Chernobyl não possuía a estrutura de contenção fortificada comum à maioria das usinas nucleares em outras partes do mundo. Sem essa proteção, o material radioativo escapou para o meio ambiente.

Após o acidente, o reator danificado de Chernobyl 4 foi originalmente encerrado em uma estrutura de concreto que estava ficando mais fraca com o tempo. A partir de novembro de 2018, agora está envolto em um enorme sarcófago de aço e concreto, que deve durar 100 anos ou mais.
As autoridades fecharam o reator 2 após um incêndio no prédio em 1991 e fecharam Chernobyl 1 e 3 em 1996 e 2000, respectivamente.

As consequências de Chernobyl

Cientistas soviéticos relataram que o reator Chernobyl 4 continha cerca de 190 toneladas de combustível e produtos de fissão de dióxido de urânio. Estima-se que 13 a 30% disso escaparam para a atmosfera. A contaminação do acidente se espalhou irregularmente, dependendo das condições climáticas. Relatórios de cientistas soviéticos e ocidentais indicam que a Bielorrússia recebeu cerca de 60% da contaminação. Uma grande área na Federação Russa, ao sul de Bryansk, também foi contaminada, assim como partes do noroeste da Ucrânia.

As autoridades soviéticas começaram a evacuar as pessoas da área em torno de Chernobyl dentro de 36 horas após o acidente. Em 1986, 115.000 pessoas foram evacuadas. O governo posteriormente reassentou outras 220.000 pessoas.

No entanto, o estudo das Nações Unidas encontrou deficiências significativas na implementação de contramedidas da União Soviética. Nas primeiras semanas, o manejo de forragens e produção de leite (incluindo a proibição do consumo de leite fresco) teria ajudado significativamente a reduzir as doses para a tireoide devido ao radioiodo. Não há dúvida de que um contribuinte substancial para o excesso de incidência de câncer de tireoide foi a exposição ao radioiodo liberado durante o acidente de Chernobyl.

Enquanto as contramedidas iniciais dos soviéticos foram consideradas inadequadas, nos próximos anos o governo implementou medidas extensas para proteger o público. Essas medidas incluíram:

  • descontaminação de assentamentos
  • remover quantidades substanciais de alimentos do consumo humano
  • tratando pastagem
  • fornecer forragens limpas (isto é, não contaminadas) aos animais da fazenda.

Em parte devido às contramedidas tomadas, as doses de radiação resultantes foram relativamente baixas, e não devem levar a efeitos substanciais à saúde na população em geral que podem ser atribuídos à exposição à radiação do acidente”, concluiu o estudo. A dose média de radiação em áreas contaminadas foi aproximadamente equivalente à de uma tomografia computadorizada

Uma comparação de segurança com outros países

É possível diferenças importantes entre as condições que levaram ao desastre de Chernobyl e o programa de energia nuclear de países como o Brasil e os EUA.

A primeira grande diferença está na maneira como as plantas são projetadas e construídas. Todos os reatores de energia dos EUA, por exemplo, têm amplos recursos de segurança para evitar acidentes em grande escala e liberações radioativas. O reator de Chernobyl não possuía essas características e era instável em baixos níveis de energia.

Segundo, os regulamentos federais exigem um extenso planejamento de preparação para emergências para todas as instalações de energia nuclear. Isso inclui:

Planos rigorosos de preparação para emergências

Mesmo com o projeto inadequado do reator de Chernobyl, as autoridades poderiam ter evitado muitas exposições radioativas à população com uma resposta de emergência eficaz. O pessoal-chave em todos os reatores de energia do resto do mundo trabalha com populações vizinhas continuamente para se preparar para uma evacuação rápida e ordenada no improvável evento de um acidente.

Alerta e notificação

Os operadores da usina de Chernobyl ocultaram o acidente das autoridades e da população local e, portanto, o governo nem iniciou evacuações limitadas até 36 horas após o acidente. Nos demais países, os operadores de usinas nucleares são obrigados a alertar as autoridades locais e fazer recomendações para proteger o público dentro de 15 minutos após a identificação de condições que possam levar a uma liberação significativa – mesmo que essa liberação não tenha ocorrido. Geralmente são enviados inspetores residentes em todas as usinas nucleares para garantir que as usinas estejam seguindo os requisitos federais de segurança.

Protegendo a cadeia alimentar

Como as autoridades não divulgaram prontamente detalhes do acidente de Chernobyl, muitas pessoas inconscientemente consumiram leite e alimentos contaminados. Este não seria o caso em outros países, pois o governo federal monitorará e testará cuidadosamente os suprimentos de comida e água que potencialmente poderiam ficar contaminados. De acordo com os programas e regulamentos federais existentes, o governo colocaria em quarentena e removeria do consumo público qualquer alimento ou água insegura. Além disso, após o acidente nos reatores de Fukushima Daiichi no Japão em março de 2011 resultou em um reforço nas proteções do público contra leite e alimentos contaminados, realizando treinamentos e preparações especializadas com agricultores e produtores agrícolas.

Atualmente, o reassentamento de áreas das quais as pessoas foram realocadas está em andamento. Em 2011, Chernobyl foi oficialmente declarada uma atração turística.

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