Durante a Era Mesozoica, a vida se diversificou rapidamente e répteis gigantes, dinossauros e outras bestas monstruosas vagaram pela Terra. O período, que se estende de cerca de 252 milhões de anos atrás a cerca de 66 milhões de anos atrás, também era conhecido como a era dos répteis ou a era dos dinossauros.

A Era Mesozoica: duração e divisões

O geólogo inglês John Phillips, a primeira pessoa a criar a escala de tempo geológica global, cunhou o termo Mesozoico nos anos 1800. Phillips encontrou maneiras de correlacionar sedimentos encontrados em todo o mundo a períodos específicos.

O limite Permiano-Triássico, no início do Mesozoico, é definido em relação a uma seção específica de sedimento em Meishan, China, onde um tipo de criatura extinta e semelhante a enguia conhecida como conodonte apareceu pela primeira vez, de acordo com a Comissão Internacional de Estratigrafia.

O limite final da Era Mesozoica, o limite Cretáceo-Paleogênico, é definido por uma lasca de rocha de 50 cm de espessura em El Kef, Tunísia, que contém fósseis bem preservados e traços de irídio e outros elementos do impacto de asteroide que exterminou os dinossauros. A Era Mesozoica é dividida nos períodos Triássico, Jurássico e Cretáceo.

Era Mesozoica: características de vida e clima

A Era Mesozoica começou aproximadamente na época da extinção do Permiano, que destruiu 96% da vida marinha e 70% de todas as espécies terrestres do planeta. A vida se recuperou lentamente, dando lugar a uma diversidade florescente de animais, de lagartos enormes a dinossauros monstruosos.

O Período Triássico, de 252 milhões a 200 milhões de anos atrás, viu o surgimento de répteis e os primeiros dinossauros, o Período Jurássico, de cerca de 200 milhões a 145 milhões de anos atrás, inaugurado pássaros e mamíferos, e o Período Cretáceo, de 145 milhões a 66 milhões de anos atrás, é conhecida por alguns de seus dinossauros icônicos, como o Triceratope e o Pteranodonte.

As plantas coníferas, ou aquelas que possuem sementes com cone, já existiam no início da era, mas se tornaram muito mais abundantes durante o Mesozoico. Plantas com flores surgiram durante o final do período cretáceo. A vida vegetal exuberante durante a Era Mesozoica forneceu muita comida, permitindo que o maior dos dinossauros, como o Argentinossauro, crescesse até 80 toneladas.

A Terra durante a Era Mesozoica estava muito mais quente do que hoje, e o planeta não tinha calotas polares. Durante o período triássico, o Pangeia ainda formava um supercontinente maciço. Sem muito litoral para moderar a temperatura interior do continente, o Pangeia experimentou grandes variações de temperatura e foi coberta por grandes faixas de deserto. No entanto, a região ainda tinha um cinturão de floresta tropical em regiões ao redor do equador.

Extinções em massa da Era Mesozoica

A Era Mesozoica foi marcada por duas grandes extinções, com outra menor extinção ocorrendo no final do período triássico.

Cerca de 252 milhões de anos atrás, a extinção do Permiano acabou com a maior parte da vida na Terra por cerca de 60.000 anos. No final do período triássico, cerca de 201 milhões de anos atrás, a maioria das criaturas anfíbias e semelhantes a crocodilos que viviam nos trópicos foram exterminadas.

Cerca de 65 milhões de anos atrás, um asteroide gigante explodiu na Terra e formou uma cratera gigante em Chicxulub, na Península de Yucatán.

Como o registro fóssil está incompleto, é difícil dizer exatamente o que causou as extinções, ou mesmo a rapidez com que ocorreram. Afinal, certas espécies ou traços de eventos catastróficos podem estar ausentes no registro fóssil simplesmente porque os sedimentos podem ter desaparecido por dezenas de milhões de anos.

No entanto, existem alguns suspeitos principais em cada uma das extinções. No final do Permiano, as Armadilhas da Sibéria (depósitos vulcânicos) sofreram erupções vulcânicas maciças, que muitos geólogos acreditam ter causado a maior extinção do mundo. Exatamente como, no entanto, está em debate.

Era dos dinossauros

A era mesozóica foi marcada principalmente pelos dinossauros, que caminharam por milhões de anos pelo nosso planeta Terra. (Foto:
Learning Geology)

As erupções vulcânicas causaram um aumento no dióxido de carbono na atmosfera. As erupções podem ter aumentado a temperatura da superfície do mar e levado à acidificação do oceano que afogou a vida marinha. E outro estudo propôs que as erupções liberassem enormes quantidades do elemento níquel, que alimentava um frenesi alimentar por micróbios mastigadores de níquel conhecidos como Metanossarcina. Esses micróbios podem ter lançado grandes quantidades de metano, superaquecendo o planeta.

A maioria dos cientistas concorda que um impacto de asteroide exterminou os dinossauros no final do período cretáceo. O impacto teria levantado tanta poeira que bloqueou o sol, interrompeu a fotossíntese e levou a uma perturbação tão grande na cadeia alimentar que tudo o que não era um limpador ou muito pequeno morreu.

Mas as Armadilhas Decão (depósitos vulcânicos), no que é hoje a Índia, estavam lançando enormes quantidades de lava antes e depois do impacto do asteroide, e alguns cientistas acreditam que esses fluxos causaram diretamente ou aceleraram o desaparecimento dos dinossauros.

O vulcanismo também pode ser o culpado pela extinção final do Triássico. Embora o vulcanismo em geral leve ao aquecimento global, após uma erupção vulcânica inicial, grandes quantidades de enxofre se espalham no ar e causam um breve período de resfriamento global. Tais ciclos de aquecimento e resfriamento podem ter ocorrido centenas de vezes ao longo de 500.000 anos. Períodos frios semelhantes foram vinculados a enormes falhas de safra nos tempos históricos, como na Islândia nos anos 1700

Como resultado, animais acostumados a temperaturas amenas e constantes nos trópicos foram exterminados, enquanto animais isolados com proto-penas, como pterossauros, ou que viviam em latitudes mais altas e já estavam adaptados a grandes variações de temperatura, foram muito bem. Quando você tem esses invernos vulcânicos, onde as temperaturas podem ter caído mesmo abaixo de zero nos trópicos, foi devastador.

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